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Un venin de serpent pour traiter l'épilepsie et la schizophrénie ?

Après plus de 12 ans de recherches, le venin du serpent corail a enfin livré ses secrets... Sa toxine, particulièrement puissante, est impliquée dans les mêmes mécanismes que ceux de l'épilepsie, la schizophrénie ou encore les douleurs chroniques.

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Un venin de serpent pour traiter l'épilepsie et la schizophrénie ?
Serpent Corail, Micrurus sp. (Source : U.S. Fish and Wildlife Service)

Une équipe internationale de chercheurs est parvenue à percer le mystère du puissant venin du serpent corail, dangereux reptile du Costa-Rica. Sa toxine, qui n'a aucun effet sur les cibles de la plupart des venins produits par les autres serpents venimeux, active en réalité des cellules nerveuses responsables de crises d'épilepsie mortelles chez les proies. "Ce que nous avons trouvé, c'est la première toxine animale connue (appelée MmTX), et de loin la plus puissante, qui cible les récepteurs GABA(A)", explique Frank Bosmans, un des co-auteurs de cette découverte parue dans les Comptes rendus de l'Académie américaines des sciences (PNAS) le 9 février. Cette découverte pourrait donc apporter des éclairages sur l'épilepsie, mais aussi sur la schizophrénie et les douleurs chroniques. Ces trois pathologies sont causées par un dysfonctionnement des récepteurs GABA(A).

Des pistes pour comprendre la schizophrénie ou l'épilepsie

Chez les mammifères, les récepteurs GABA(A) sont très importants, car ils jouent un rôle indispensable dans la communication entre le cerveau et la moelle épinière. Ils sont d'ailleurs la cible de plusieurs traitements pharmacologiques importants pour la santé humaine. Inoculée chez les souris, cette toxine a provoqué une succession de relaxations et de tétanisations des muscles, similaires à l'épilepsie, et qui n'ont pas pu être arrêtées car le venin agit de façon permanente... "Des médicaments anxiolytiques comme le diazépam (Valium®) et l'alprazolam (Xanax®), un tranquillisant, ciblent aussi les récepteurs GABA(A) mais provoquent la relaxation au lieu de crises d'épilepsie car ils s'y fixent de manière différente", précise le Dr Bosmans.

Celui-ci prévoit avec son équipe de recherche d'utiliser le venin du serpent corail comme un outil pour mieux comprendre comment fonctionnent les récepteurs GABA(A). Dans la mesure où des erreurs dans ces récepteurs peuvent provoquer l'épilepsie, la schizophrénie et des douleurs chroniques, ces scientifiques espèrent dans l'avenir apporter de nouveaux éléments sur ces maladies et pour de futurs traitements.

Source : MmTX1 and MmTX2 from coral snake venom potently modulate GABAA receptor activity. J.P. Rosso, J. Schwarzb et al. PNAS, février 2015. doi: 10.1073/pnas.1415488112

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