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Acouphènes : quand le silence s'entend

Parce qu'ils ne gênent que celui qui les entend, les acouphènes sont particulièrement difficiles à expliquer. Bourdonnements, sifflements... Le silence peut devenir insupportable car il renforce la sensation sonore. D'où vient ce bruit et comment en limiter les effets ?

Rédigé le , mis à jour le

Acouphènes : quand le silence s'entend
Acouphènes : quand le silence s'entend
Sommaire

Acouphènes : illusions auditives ?

Marina Carrère d'Encausse et Michel Cymes expliquent l'origine des acouphènes

L'acouphène n'est pas une maladie, mais un symptôme. C'est un souffle, un grésillement, un bourdonnement ou un choc régulier entendu sans cesse jour et nuit, dans l'oreille ou dans la tête, sans aucun stimulus sonore extérieur. Les acouphènes peuvent rendre la vie insupportable dans les cas les plus graves.

Pour comprendre l'origine des acouphènes, il faut savoir comment fonctionne notre audition. Le son se propage dans l'air sous forme de vibrations. Ces vibrations sont captées par le pavillon de l'oreille, puis traversent le conduit auditif pour faire vibrer le tympan comme une peau de tambour. Une fois amplifiées, elles sont transmises à trois petits osselets, puis à la cochlée.

La cochlée renferme les cellules ciliées spécialisées dans l'audition. En ondulant, les cils envoient un signal au nerf auditif qui le transmettra au cerveau. Différentes zones interviennent alors pour déchiffrer et donner du sens aux différents sons captés par l'oreille.

Les acouphènes ne sont pas des sons qui proviennent de l'extérieur, mais des bruits "parasites" qui sont générés par l'oreille elle-même. Il existe deux sortes d'acouphènes :

  • les acouphènes objectifs : le médecin peut lui aussi les percevoir, par exemple en apposant son stéthoscope à l'oreille du patient. Dans ce cas, le malade entend un bruit généré par son corps (pulsations cardiaques, claquements musculaires…). Ce type d'acouphènes est causé par des troubles qui, par exemple, rendent le flot sanguin plus audible.
     
  • Mais dans 95% des cas, il s'agit d'acouphènes subjectifs. Seul le patient peut les entendre. Comme un membre amputé provoquerait des douleurs "fantômes", le système auditif dysfonctionne. Il produit une activité cérébrale perçue comme un bruit.
     

Il existe autant d'acouphènes qu'il y a de causes. La difficulté à trouver la cause complique le traitement et son efficacité. L'acouphène est un symptôme qui peut cacher une maladie sous jacente, telle que la maladie de Ménière.

Les acouphènes au quotidien

Les personnes souffrant d'acouphènes sont aussi sensibles aux bruits qu'au silence.

L'acouphène est un bruit subjectif qui est perçu au niveau de l'oreille ou du crâne. On peut l'entendre d'un seul côté ou des deux. Il peut être temporaire, après un effort ou après un passage en boîte de nuit, mais peut aussi être perçu sans interruption, jour et nuit.

Cette sensation sonore n'est pas liée à un bruit extérieur. La personne atteinte est la seule à entendre son acouphène, perçu essentiellement dans le silence. Ce que les malades entendent varie du simple tintement métallique ou sifflement à celui d'un bruit de tondeuse à gazon.

Traiter les acouphènes

Quand un patient ressent des acouphènes, un ORL dresse un bilan auditif et détermine à quel point ils impactent son quotidien

Les acouphènes sont compliqués à traiter car on n'en connaît pas vraiment la cause. On sait qu'ils peuvent survenir à la suite d'un traumatisme ou lorsque la pression sanguine augmente au niveau de l'oreille (on entend un bruit, un sifflement). Mais l'acouphène n'est pas une maladie en soi, ce n'est qu'un symptôme. Il peut ainsi être la conséquence de plusieurs pathologies, comme une infection de l'oreille comme une otite, la maladie de Ménière ou même une hypertension artérielle.

Sa prise en charge nécessite de faire intervenir différentes approches thérapeutiques. Des traitements médicamenteux qui soulagent en partie la douleur (vasodilatateurs qui dilatent les vaisseaux sanguins dans le cerveau et anxiolytiques). Un générateur de bruit blanc peut aussi être utilisé pour masquer l'acouphène et en cas de perte auditive sévère, il y a bien sûr des techniques chirurgicales. Une perte d'audition est souvent associée à l'acouphène et lorsque l'une des oreilles est complètement sourde, on peut alors faire une stimulation électrique. Une prothèse placée sur l'enclume produit un courant électrique et entraîne une sensation sonore qui masque l'acouphène.

Les patients peuvent, dans certains cas, recourir à des thérapies comportementales et cognitives. Ils apprennent alors à ne plus focaliser sur le bruit de l'acouphène. Même si les résultats ne sont pas garantis, dans 70% des cas, ces soins diminuent la gêne provoquée par les acouphènes.

Il existe un traitement expérimental des acouphènes : l'électrostimulation. Un traitement qui ne fonctionne cependant que dans certains cas bien particuliers. Il faut donc au préalable caractériser le type d'acouphène par un examen spécifique : l'acouphénométrie. L'électrostimulation est souvent associée à la sophrologie.

Des appareils auditifs masqueurs d'acouphènes

80% des personnes souffrant d'acouphènes présentent aussi une baisse d'audition. Une des solutions est de proposer au patient un appareil auditif. Le but : mieux entendre l'environnement sonore pour moins concentrer son attention sur l'acouphène.

La perte auditive empêche le patient d'entendre correctement les bruits ambiants et renforce la présence de leurs acouphènes. Dans ce cas, des appareils auditifs peuvent être proposés : "À partir du moment où on appareille le patient, on lui fait entendre les sons qu'il devrait entendre mais qu'il n'entendait plus. Et cela va noyer l'acouphène", explique Philippe Metzger, audioprothésiste.

Un deuxième programme peut être intégré à la prothèse auditive. Le patient choisit un son qui l'apaise. Il pourra alors le déclencher si l'acouphène redevient trop présent : "L'acouphène est très énervant, très angoissant car il est imposé. Le patient subit complètement son acouphène et il finit par devenir obsessionnel. Mais si on met un bruit qui va noyer cet acouphène et un bruit que le patient crée lui-même, il acceptera beaucoup mieux l'acouphène et il va le neutraliser", précise l'audioprothésiste.

Les prothèses auditives masqueurs d'acouphènes ont donc pour fonction de générer un bruit calé sur la ou les fréquences des acouphènes du patient. Elles l'aident ainsi à mieux gérer ses acouphènes au quotidien et à diminuer la gêne occasionnée par ces derniers.

Acouphènes : des causes traitées chirurgicalement

L’intervention chirurgicale contre la surdité liée à l'otospongiose

Certains acouphènes sont provoqués par une maladie, l'otospongiose, qui abîme la chaîne de transmission des sons. Lorsque la perte d'audition générée justifie l'intervention chirurgicale, les acouphènes peuvent aussi être améliorés.

Sophrologie : apprendre à oublier le bruit

La sophrologie permet d'apprendre à vivre avec les acouphènes...

Quand ils surviennent, les acouphènes sont très angoissants pour les patients. Peur de devenir sourd, peur d'avoir une tumeur et surtout peur de ne pas pouvoir supporter ce bruit qui envahit leur tête. Pour essayer de réduire les acouphènes, les ORL proposent des séances de sophrologie.

Les séances de sophrologie permettent aux patients d'apprendre à oublier leurs acouphènes, et ainsi à mieux les supporter.

La thérapie comportementale contre les acouphènes

Les patients apprennent à ne plus se focaliser sur le bruit de l'acouphène

Quand il est impossible de faire cesser les acouphènes, les patients ont parfois recours à la thérapie cognitive et comportementale (TCC). Seul ou en groupe, les séances de TCC apprennent aux patients à vivre avec ses sons.

Le thérapie cognitive et comportementale est une méthode qui apprend aux patients à mieux vivre avec ce symptôme comme l'explique le Dr Philippe Peignard, médecin comportementaliste : "L'objectif des thérapies comportementales et cognitives, c'est de permettre aux personnes dérangées par leurs acouphènes d'apprendre à accepter d'être dérangées. Et petit à petit, en acceptant d'être dérangé, on va mieux tolérer cette réaction et donc on va moins chercher à supprimer le stimulus de départ qu'est l'acouphène". Entre chaque séance, il est demandé aux patients d'appliquer chez eux les exercices appris en groupe.

Stress, dépression… les acouphènes peuvent avoir de lourdes conséquences. La thérapie de groupe permet de sortir de l'isolement et de casser de mauvaises habitudes. D'après des études récentes, la thérapie cognitive et comportementale est efficace pour sept patients sur dix.

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