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Radiothérapie : de bons ou de mauvais rayons ?

La radiothérapie est une technique médicale utilisée pour lutter contre le cancer. Cette méthode consiste à détruire les cellules cancéreuses par rayonnement. Comment ça marche ? Existe-t-il un risque pour la santé de se faire soigner par des rayons ?

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Radiothérapie : de bons ou de mauvais rayons ?
Radiothérapie : de bons ou de mauvais rayons ?
Sommaire

Qu'est-ce que la radiothérapie ?

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La radiothérapie expliquée par Michel Cymes et Marina Carrère d'Encausse

Plus de la moitié des patients souffrant d'un cancer bénéficient de la radiothérapie. Ce traitement a beaucoup évolué depuis les premiers travaux menés par Marie Curie au début du XXe siècle. La radiothérapie est aujourd'hui une thérapeutique incontournable des services d'oncologie.

Si elle a fait la preuve de son efficacité, la radiothérapie est aussi encore redoutée par certains patients à cause des éventuels effets secondaires qu'elle peut générer.

Normalement, la multiplication des cellules du corps est régulée et chaque cellule a une durée de vie limitée. Un cancer apparaît lorsque cette régulation ne se fait plus. Les cellules se mettent à se multiplier de façon anarchique et forment une masse qui augmente de taille.

Le principe de la radiothérapie consiste à exposer les cellules cancéreuses à une ionisation, c'est-à-dire une émission de radiations qui altère le matériel génétique des cellules malades. Ce matériel génétique sous forme d'ADN subit alors des transformations qui rendent la cellule incapable de se reproduire, entraînant sa mort. Du coup, le mécanisme cancéreux est bloqué.

Cette ionisation peut être effectuée par différentes méthodes. Il y a la curiethérapie ou radiothérapie interne : des sources radioactives sont implantées directement à l'intérieur du corps de la personne malade ou dans la tumeur même. Dans la radiothérapie externe, on place un appareil à proximité du patient. Il permet de diriger des rayons en faisceaux qui vont traverser la peau pour atteindre la tumeur. Enfin, la radiothérapie métabolique consiste à administrer par voie orale ou par injection intraveineuse, une substance radioactive qui se fixe sur les cellules cancéreuses pour les détruire.

Quelle que soit la source utilisée, en se propageant dans la matière, le rayonnement dépose de l'énergie tout au long de son trajet. Il est donc possible que des cellules saines soient touchées, ce qui peut provoquer des effets secondaires tels que des réactions cutanées, de la fatigue, des nausées, des vomissements ou encore un manque d'appétit…

Peut-on avoir confiance en la radiothérapie ?

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Le point sur la radiothérapie

Si la radiothérapie est une arme très efficace contre le cancer, les incidents d'Epinal (5 500 patients ont été surirradiés de 1987 à 2006 au centre hospitalier d'Epinal), et de Toulouse (145 patients traités par "micro-faisceaux", victimes de surexposition lors d'un traitement par radiothérapieont au CHU de Toulouse-Rangueil) ont marqué à jamais les esprits.

Des cas particuliers certes, mais des cas dramatiques qui ont suscité une inquiétude de la part des patients. La radiothérapie a eu son lot de catastrophes. Depuis, qu'est ce qui a changé ?

Exemple d'une séance de radiothérapie

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Illustration dans un centre privé de cancérologie d'une séance de radiothérapie

Avant de commencer une radiothérapie, il faut effectuer un scanner qui va permettre de repérer précisemment la zone à traiter et les organes à protéger. Il servira de référence tout au long du traitement et c'est sur cette imagerie que les techniciens et les médecins vont planifier le traitement, c'est-à-dire qu'il vont déterminer le nombre de séances, le nombre de faisceaux d'irradiation ainsi que la dose quotidienne du traitement. Un travail compliqué mais indispensable pour être le plus efficace possible tout en protégeant la santé du patient.

Comment se déroule ensuite une séance de radiothérapie ? Quelles sont les mesures de sécurité ? Comment les rayons agissent-ils sur la zone malade à traiter ? Qu'est-ce que la dosimétrie ?

Radiothérapie : la surveillance clinique des patients

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Les visites de contrôle chez le radiothérapeute permettent de surveiller l'apparition d'éventuels effets secondaires.

Au cours du traitement de radiothérapie, il existe ce qu'on appelle des consultations de contrôle, qui permettent de vérifier si des effets secondaires sont apparus.

Epargner les tissus sains

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Lors d'une séance de radiothérapie, les rayons irradiants transportent de l'énergie sur tout leur chemin jusqu'à la tumeur. Ce faisant, ils endommagent des cellules saines sur leur passage. Pour éviter au maximum les effets secondaires, le personnel médical doit chercher le meilleur chemin pour atteindre la tumeur tout en préservant les tissus sains.