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Asthme : quand les bronches s'encombrent

Quatre millions de Français souffrent d'asthme selon l'association Asthme & Allergies. Lorsque la crise survient, l'asthme empêche la respiration. Les bronches se resserrent et ne laissent plus passer l'air normalement, le souffle est court. Sans traitement, c'est l'asphyxie. Comment soigne-t-on cette affection chronique ? Que faire en cas de crise d'asthme aiguë ?

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Asthme : quand les bronches s'encombrent
Asthme : quand les bronches s'encombrent
Sommaire

Qu'est-ce que l'asthme ?

Marina Carrère d'Encausse et Michel Cymes expliquent l'asthme.

L'asthme est l'une des maladies chroniques les plus répandues dans notre pays. Près de quatre millions de Français sont asthmatiques. Toux sèche, respiration sifflante, essoufflements allant parfois jusqu'à la crise… Ces symptômes très pénibles impactent la vie quotidienne des patients qui en souffrent. Les crises d'asthme, parfois très impressionnantes, peuvent être favorisées par le stress, les poussières, le pollen et la pollution.

L'asthme est une maladie inflammatoire qui touche les bronches. Au cours d'une inspiration, l'air passe librement dans les voies aériennes. Il entre par la bouche, traverse la trachée, parvient aux deux bronches pour être ensuite distribué aux deux poumons. Ces bronches se ramifient et forment des conduits encore plus fins : les bronchioles. Elles apportent l'air chargé en oxygène jusqu'aux alvéoles. Les alvéoles sont des petits sacs dans lesquels se font les échanges gazeux. Le sang prend alors l'oxygène et rejette le gaz carbonique. Puis il prend le chemin inverse pour être expulsé lors de l'expiration.

Chez une personne asthmatique, ce sont les bronches qui souffrent le plus. Habituellement, elles parviennent à évacuer les agents irritants grâce au mouvement des cils. Mais en cas d'asthme, la muqueuse bronchique est hypersensible. Si les bronches sont exposées à ces produits irritants, elles réagissent en se contractant (bronchoconstriction), leur paroi s'épaissit et produit des sécrétions qui s'accumulent dans les voies aériennes. Résultat, les bronches rétrécissent.

Les bronches ne sont alors plus suffisamment ouvertes pour permettre à l'air de passer. L'air est emprisonné dans la poitrine. La personne asthmatique se sent oppressée. Un sifflement accompagne la gêne ainsi qu'une toux. L'inspiration et l'expiration deviennent difficiles.

Des crises d'asthme angoissantes et étouffantes

Pour contrôler l'évolution de la maladie, les patients asthmatiques procèdent à des Explorations Fonctionnelles Respiratoires (EFR).

L'asthme aigu grave, ou état de mal asthmatique, est une urgence. Les crises se succèdent et deviennent de plus en plus intenses. Elles aboutissent à une asphyxie qui peut entraîner la mort et sont responsables de près de 2.000 décès chaque année en France.

L'asthme est une maladie qui doit être bien identifiée et traitée. Pour cela, il faut réaliser une Exploration Fonctionnelle Respiratoire (EFR). Cet examen consiste à souffler dans une machine, qui va analyser la capacité respiratoire et la représenter sous forme d'une courbe.

La deuxième étape sert à trouver ce qui provoque l'asthme. Chez les enfants, plus de neuf cas sur dix sont d'origine allergique. Ils surviennent lorsqu'il y a des pollens dans l'air ou des acariens, par exemple.

Un deuxième examen, la désensibilisation, teste donc les différents allergènes (les éléments qui provoquent des allergies) pour identifier celui qui est en cause. Il est alors possible d'éviter l'allergène en cause et de mettre en route un traitement.

Quand l'asthme persiste, il peut s'aggraver, c'est ce qu'on appelle l'asthme sévère. Les symptômes sont permanents, beaucoup plus intenses, incontrôlables car les difficultés respiratoires réduisent l'activité. Un asthmatique sur dix souffre d'une forme sévère. L'asthme est alors un handicap quotidien : les nuits sont difficiles, angoissantes, une simple marche peut essouffler et dans certains cas, les crises peuvent être très graves et laisser des séquelles.

Cet asthme peut être traité par corticothérapie, mais les effets secondaires sont lourds.

L'asthme d'origine allergique

Chez les enfants, deux tiers des cas d'asthme sont d'origine allergique. Pour les soigner, une désensibilisation leur est proposée.

Pour que la désensibilisation soit efficace, les patients doivent prendre quotidiennement un traitement par voie orale pendant plusieurs années. Ce traitement permet de diminuer la consommation médicamenteuse et d'améliorer la qualité de vie. Aujourd'hui, la désensibilisation est de plus en plus proposée pour traiter l'asthme allergique chez les enfants.

Les traitements de l'asthme

En cas d'asthme, un suivi régulier est nécessaire pour réévaluer et réadapter les traitements.

Mais l'asthme n'est pas toujours provoqué par un allergène. Il peut se déclencher lors d'un effort, à cause du froid ou encore de la pollution. Dans tous les cas, le traitement de la crise est le même.

Première étape : dilater les bronches pour que l'air passe mieux, grâce à des aérosols qui agissent vite.

Attention, si ce n'est pas le cas, il faut consulter un médecin. Il est souvent nécessaire de prendre un traitement tous les jours. Des anti-inflammatoires vont agir à long terme sur l'inflammation des bronches. Le plus souvent, il s'agit de corticoïdes.

La prévention est elle aussi importante : il est possible de mesurer soi-même son souffle, pour anticiper une crise en augmentant son traitement. Il faut éviter, pour l'asthme allergique, tout ce qui déclenche une crise : les acariens, la moquette, les couvertures poussiéreuses ou encore le tabac.

Quand on a un asthme, en particulier sévère, un suivi régulier est nécessaire pour réévaluer et réadapter les traitements.

La réhabilitation respiratoire

Grâce à la réhabilitation respiration, l'asthmatique peut reprendre une activité physique contrôlée qui est bénéfique à sa santé respiratoire

La réhabilitation respiratoire peut être utile aux patients qui souffrent d'asthme sévère. 5 à 10% d'entre eux en bénéficient. La réhabilitation respiratoire leur permet de mieux contrôler leur respiration tout en ayant une activité physique.

En cas de crise d'asthme

La crise d'asthme doit être traitée rapidement afin d'éviter toute complication.

Une crise d'asthme se manifeste généralement par une difficulté respiratoire avec des sifflements expiratoires.

Les complications d'une crise peuvent être importantes et imprévisibles, d'où l'intérêt de sa prise en charge en urgence.

Asthme sévère : l'espoir des biothérapies

Pour les malades souffrant d'asthme sévère, les traitements classiques sont souvent insuffisants mais des traitements prometteurs, appelés biothérapies, sont actuellement en cours d'évaluation.

Les biothérapies ciblent l'interleukine 5. L'interleukine 5 est une protéine produite par le système immunitaire qui circule dans le sang. Chez une personne asthmatique, la protéine est en quantité anormalement élevée. Elle passe dans les bronches et se fixe sur un récepteur situé à la surface des cellules, ce qui crée une inflammation.

Le nouveau traitement bloque la protéine qui ne peut plus se fixer sur les récepteurs. La réaction inflammatoire est stoppée. "L'efficacité n'est pas immédiate. Elle apparaît sur quelques semaines. Ces médicaments agissent tant que le médicament est présent, et quand on arrête le médicament, l'efficacité se perd, c'est-à-dire qu'on ne guérit pas les patients asthmatiques avec ces médicaments même très efficaces. On contrôle la maladie mais quand on arrête le traitement, la maladie est toujours présente", précise le Dr Camille Taillé, pneumologue.

Actuellement plusieurs protocoles sont en cours. Ces toutes nouvelles biothérapies sont réservées aux asthmatiques sévères. Ils représentent 5% des asthmatiques en France.

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