1. / Maladies
  2. / Cerveau et neurologie
  3. / Epilepsie

Épilepsie : quelles origines, quels traitements ?

L'épilepsie n'est pas une maladie mentale, mais une affection neurologique, dont les principaux symptômes sont des convulsions. Quelles sont les différentes formes de crises ? Médicaments, gamma knife, chirurgie du cerveau : comment traite-t-on l'épilepsie ?

Rédigé le , mis à jour le

Épilepsie : quelles origines, quels traitements ?
Épilepsie : quelles origines, quels traitements ? Crédit photo : Ursule - Fotolia.com
Sommaire

Qu'est-ce que l'épilepsie ?

Marina Carrère d'Encausse et Michel Cymes expliquent l'épilepsie.

L'épilepsie est une maladie neurologique qui touche près de 500.000 personnes en France. Elle se manifeste par des crises pouvant prendre la forme de d'absences ou de convulsions. Extrêmement imprévisible, cette maladie peut devenir un véritable handicap social et professionnel.

Sur le plan neurologique, ces crises font suite à une décharge anormale dans le cerveau. Le cerveau est composé de millions de cellules, principalement des neurones. Ces derniers sont reliés les uns aux autres pour former différents réseaux. Ils communiquent entre eux grâce à des signaux électriques. Certains réseaux de neurones ont pour rôle de déclencher une fonction, d'autres au contraire de l'inhiber.

Normalement, ces réseaux fonctionnent en parfait équilibre. Mais en cas d'épilepsie, cet équilibre est par moment rompu. Au lieu de fonctionner en alternance, ils s'hyperactivent tous en même temps. Se produisent alors des décharges électriques simultanées. Une sorte de court-circuit qui provoque une panne temporaire du cerveau. C'est la crise d'épilepsie.

Les décharges peuvent se produire à différents endroits du cortex cérébral. C'est ce qui explique qu'il y ait plusieurs types de crises d'épilepsie. Quand la crise est partielle, une décharge peut se produire dans la partie qui gère la motricité de la main. Cela se traduit par un raidissement ou des secousses rythmiques du pouce, des doigts et même d'une partie du bras. Quand la décharge touche plusieurs parties à la fois, elle peut provoquer une crise dite généralisée. La personne peut perdre conscience, avoir des absences de plusieurs minutes puis reprendre une activité normale. D'autres sont plus gravement atteints.

Les différentes crises d'épilepsie

Le Pr. Philippe Kahane, neurologue au CHU de Grenoble, commente des images des différents types de crises.
  • Crise généralisée de type "absence"
  • Crise généralisée de type tonico-clonique
  • Crise partielle de type temporale
  • Crise partielle de type frontale

Crise d'épilepsie : les effets sur le cerveau

Crise d'épilepsie : quels effets sur le cerveau ?

Quand on parle d'épilepsie, on pense aux crises très spectaculaires, mais cette maladie peut revêtir des dizaines de formes différentes. En France, on dénombre près de 500.000 patients épileptiques dont la moitié a moins de 20 ans. Que se passe-t-il dans le cerveau au moment d'une crise d'épilepsie ? Quelles en sont les conséquences ?

Certaines épilepsies n'ont pas encore de causes clairement identifiées. Mais elles peuvent être provoquées dès la petite enfance par des maladies génétiques ou par des anomalies anatomiques du cerveau. À chaque fois, la crise se caractérise par une sorte de court-circuit au niveau des neurones.

En se répétant dans l'enfance, les crises empêchent la formation des réseaux des bonnes connexions entre les neurones des différentes régions du cerveau. Plus les crises sont longues, plus le risque de séquelles irréparables est important, surtout chez les nourrissons. Malheureusement le diagnostic est souvent trop tardif. Le Pr Rima Nabbout, neuropédiatre, conseille donc aux parents de réaliser, si possible, la vidéo d'une crise quand elle survient pour faciliter le diagnostic médical.

Gamma Knife, la radiochirurgie

La radiochirurgie (Gamma Knife) permet de détruire la région responsable de l'épilepsie, sans ouvrir le crâne.

Lorsque les antiépileptiques ne suffisent plus, un traitement chirurgical peut être envisagé. Mais il n'est pas toujours nécessaire d'ouvrir le crâne pour détruire la zone responsable des crises d'épilepsie.

Le Gamma Knife est un appareil de radiochirurgie qui permet de cibler précisément la région à détruire, sans abimer les parties voisines du cerveau. Un cadre repère est fixé sur la tête du patient. Une cartographie obtenue par scanner et IRM permet au chirurgien de définir la région à éliminer.

Les effets ne sont pas immédiats, il faut attendre un an pour voir s'atténuer ou disparaître l'épilepsie.

Épilepsie : une chirurgie spectaculaire

Attention, images d'intervention chirurgicale : le neurochirurgien opère le cerveau à l'aide d'un microscope.

La première phase de l'opération consiste à accéder au cerveau. Le neurochirurgien écarte le cuir chevelu, le muscle temporal puis dégage le crâne. Il découpe ensuite l'os avant d'inciser la dure-mère.

Au coeur du cerveau, la minutie des gestes nécessite de pratiquer la suite de l'opération sous microscope.

L'efficacité de l'opération permet aux patients d'arrêter les traitements médicamenteux. Il faut cependant patienter plus d'un an avant d'être opéré.

Épilepsie : les enfants aussi

Les chercheurs tentent de mettre au point des traitements adaptés aux enfants - Reportage du 3 octobre 2016

L'épilepsie est une maladie qui touche les adultes mais aussi les enfants. Problème, les médicaments en vente sur le marché ne sont pas forcément adaptés.

Le suivi est indispensable car dans les formes rares d'épilepsie chez les enfants, il n'existe pas de médicaments adaptés à leur âge. Ils doivent donc prendre des traitements initialement destinés aux adultes : "Pour environ la moitié des syndromes épileptiques, il n'y a jamais eu aucun essai qui a permis de valider une stratégie thérapeutique. Nous disposons d'un panel de molécules sur lequel on peut choisir la prescription. Le seul critère pour le choisir, c'est l'expérience personnelle et le profil des effets secondaires si on veut éviter certains effets. Chez les enfants en pleine phase d'apprentissage, il faut notamment éviter toutes les molécules qui ont un impact cognitif ou comportemental important", explique le Pr Stéphane Auvin, neuropédiatre.

La solution reste donc de trouver des médicaments adaptés aux enfants qui souffrent de formes rares d'épilepsie. Tel est l'objectif d'une équipe de recherche. Les molécules sont testées in vitro sur des cellules embryonnaires de neurones de rats. Les premiers résultats obtenus sont très prometteurs. Mais d'autres étapes sont encore nécessaires avant d'arriver aux essais cliniques sur l'homme. Les chercheurs espèrent pouvoir proposer des nouveaux traitements pour les enfants d'ici dix ans.

Sponsorisé par Ligatus

Voir aussi sur Allodocteurs.fr

Besoin d'un conseil médical ?

Nos médecins partenaires répondent à vos questions immédiatement 24h/24