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Sténose lombaire : les nerfs comprimés

Des douleurs dans les cuisses et des difficultés à marcher qui obligent à diminuer progressivement les activités physiques... Si on pense en premier à une hernie discale, cela peut être une autre maladie d'usure de la colonne : la sténose lombaire ou canal lombaire étroit.

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Sténose lombaire : les nerfs comprimés
Sténose lombaire : les nerfs comprimés
Sommaire

Un rétrécissement invalidant

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Marina Carrère d'Encausse et Michel Cymes expliquent le canal lombaire étroit.

On estime que 15% des douleurs lombaires seraient liées à un rétrécissement du canal rachidien. Le canal lombaire étroit se manifeste d'abord par des lombalgies ou des sciatiques à répétition.

La colonne vertébrale comprend 33 vertèbres empilées les unes sur les autres. Entre chaque vertèbre, un disque cartilagineux permet de limiter les frottements des surfaces articulaires et d'amortir les chocs. Le tout est maintenu par des ligaments et les tendons des muscles du dos. Les vertèbres sont trouées à l'arrière et l'empilement des vertèbres au niveau de ces trous, forme un canal. On l'appelle le canal rachidien, il protège la moelle épinière. De chaque côté des vertèbres, de petites cavités permettent aux nerfs d'émerger de la moelle.

Ces fibres nerveuses transmettent les ordres de mouvements envoyés par le cerveau aux différentes parties du corps. Dans le bas du dos, au niveau des vertèbres lombaires, une partie de ces fibres forme ce que l'on appelle la queue de cheval.

Avec l'âge, il arrive parfois que le canal contenant la moelle épinière se rétrécisse au niveau de la région lombaire. Les racines nerveuses de la queue de cheval et l'enveloppe qui la protège (la dure-mère), peuvent alors être plus ou moins comprimées. C'est aussi le cas des vaisseaux sanguins qui alimentent les nerfs. Du coup, ces nerfs ne reçoivent plus de sang et ils s'abîment.

Il existe plusieurs causes à cette compression comme l'arthrose. Cette maladie liée au vieillissement entraîne une déformation de l'os et le fait épaissir anormalement à certains endroits. Autre cas, le disque peut être présent mais fissuré. Du coup, il forme une hernie discale qui comprime les nerfs. D'autres facteurs peuvent rétrécir le canal comme par exemple le glissement d'une vertèbre, mais cela est rare.

Des difficultés à marcher ou des picotements dans les jambes peuvent apparaître mais aussi des problèmes sphinctériens. Autrement dit, des difficultés pour uriner et une impuissance. Quand le traitement courant (anti-inflammatoires, kinésithérapie et repos...) ne suffit pas à supprimer les douleurs, il est possible d'intervenir chirurgicalement.

Libérer les nerfs comprimés

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Attention, images d'intervention chirurgicale : le chirurgien élargit petit à petit le canal rachidien.

Quand la gêne et la douleur deviennent trop importantes et qu'on constate une perte d'autonomie, la chirurgie est nécessaire. Une intervention courante à partir de 70 ans, qui a pour cause l'arthrose dans 90% des cas.

Pour libérer les nerfs comprimés, une opération peut être réalisée. Avant l'intervention, il va repérer la zone touchée grâce à une IRM de la région lombaire. Généralement, seules trois ou quatre vertèbres sont concernées.

Cette opération n'est réalisée qu'à deux conditions. D'abord, il faut que les traitements médicamenteux, comme les anti-douleurs, les anti-inflammatoires et les infiltrations, ne soient plus suffisants. D'autre part, il faut que la sténose soit vraiment invalidante.

La laminectomie, aussi appelée recalibrage lombaire, est une intervention chirurgicale qui consiste à couper la partie postérieure des vertèbres lombaires (lames vertébrales) pour soulager la moelle épinière trop comprimée dans le canal de la colonne vertébrale. Cette opération se fait sous anesthésie générale et n'est pas sans risque. Cet acte chirurgical permet de libérer un canal trop étroit. Pour cela, on retire une ou plusieurs lames ce qui permet de redonner un calibre normal au canal rachidien sténosé (c'est-à-dire rétréci).

Une mobilité retrouvée

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Lorsque la sténose lombaire est invalidante, l'opération permet aux patients de retrouver leur mobilité.

Du fait de la nature de la maladie, les interventions concernent surtout les personnes âgées. Au cours de l'opération, le patient est placé sur le ventre. Cette position est idéale pour atteindre le bas du dos, mais oblige le muscle cardiaque à travailler davantage, ce qui peut être problématique pour des malades âgés dont le cœur commence à fatiguer.

Après une laminectomie, les patients opérés doivent être suivis à l'hôpital. Ils sont juste en observation pour contrôler que tout redevient normal, signe que la moelle épinière n'est plus comprimée. 

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