Radiothérapie : de bons ou de mauvais rayons ?

La radiothérapie est une technique médicale utilisée pour lutter contre le cancer. Cette méthode consiste à détruire les cellules cancéreuses par rayonnement. Comment ça marche ? Existe-t-il un risque pour la santé de se faire soigner par des rayons ?

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Radiothérapie : de bons ou de mauvais rayons ?
Radiothérapie : de bons ou de mauvais rayons ?
Sommaire

Qu'est-ce que la radiothérapie ?

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La radiothérapie expliquée par Michel Cymes et Marina Carrère d'Encausse

La radiothérapie est un des principaux traitements du cancer. Selon l'Institut national du cancer, chaque année, près de 200 000 Français en bénéficient, seule ou en complément d'une chimiothérapie ou d'une chirurgie.

Chaque cellule de l'organisme a une durée de vie limitée. Elles se renouvellent grâce à un mécanisme de division cellulaire. Un cancer apparaît lorsque ce mécanisme se dérègle. Les cellules se mettent alors à se multiplier de façon anarchique pour former une masse qui augmente de taille, c'est la tumeur. Le principe de la radiothérapie consiste à détruire les cellules cancéreuses en les irradiant, c'est-à-dire en les exposant à des radiations qui vont altérer le cœur des cellules malades, autrement dit attaquer leur matériel génétique. L'ADN subit alors des transformations qui rendront la cellule incapable de se reproduire, la multiplication anarchique est bloquée.

Dans la radiothérapie "conventionnelle", la source des rayons provient de l'extérieur du corps alors que dans la curiethérapie, la source radioactive est placée à l'intérieur de l'organisme.

Quelle que soit la méthode utilisée, le rayonnement dépose tout au long de son trajet de l'énergie. Il est donc possible que des cellules saines soient touchées, et c'est ce qui provoque le plus souvent les effets secondaires. On retrouve le plus souvent, des rougeurs de la peau, voire des brûlures, de la fatigue, des troubles digestifs… Même si les nouveaux traitements sont de plus en plus précis.

Aujourd'hui, il existe une dizaine de technique de radiothérapie : de la tomothérapie aux systèmes robotisés comme le cyberKnife. Le choix de la technique dépend de la position de la tumeur dans le corps et du type de cancer. En général sans douleurs, les séances durent de 2 à 3 minutes. Elles ne sont toutefois pas dénuées d'effets secondaires comme les brûlures.

Peut-on avoir confiance en la radiothérapie ?

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Le point sur la radiothérapie

Si la radiothérapie est une arme très efficace contre le cancer, les incidents d'Epinal (5 500 patients ont été surirradiés de 1987 à 2006 au centre hospitalier d'Epinal), et de Toulouse (145 patients traités par "micro-faisceaux", victimes de surexposition lors d'un traitement par radiothérapieont au CHU de Toulouse-Rangueil) ont marqué à jamais les esprits.

Des cas particuliers certes, mais des cas dramatiques qui ont suscité une inquiétude de la part des patients. La radiothérapie a eu son lot de catastrophes. Depuis, qu'est ce qui a changé ?

 

Exemple d'une séance de radiothérapie

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Illustration dans un centre privé de cancérologie d'une séance de radiothérapie

Avant de commencer une radiothérapie, il faut effectuer un scanner qui va permettre de repérer précisemment la zone à traiter et les organes à protéger. Il servira de référence tout au long du traitement et c'est sur cette imagerie que les techniciens et les médecins vont planifier le traitement, c'est-à-dire qu'il vont déterminer le nombre de séances, le nombre de faisceaux d'irradiation ainsi que la dose quotidienne du traitement. Un travail compliqué mais indispensable pour être le plus efficace possible tout en protégeant la santé du patient.

Comment se déroule ensuite une séance de radiothérapie ? Quelles sont les mesures de sécurité ? Comment les rayons agissent-ils sur la zone malade à traiter ? Qu'est-ce que la dosimétrie ?

Radiothérapie : la surveillance clinique des patients

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Les visites de contrôle chez le radiothérapeute permettent de surveiller l'apparition d'éventuels effets secondaires.

Au cours du traitement de radiothérapie, il existe ce qu'on appelle des consultations de contrôle, qui permettent de vérifier si des effets secondaires sont apparus.

Epargner les tissus sains

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Lors d'une séance de radiothérapie, les rayons irradiants transportent de l'énergie sur tout leur chemin jusqu'à la tumeur. Ce faisant, ils endommagent des cellules saines sur leur passage. Pour éviter au maximum les effets secondaires, le personnel médical doit chercher le meilleur chemin pour atteindre la tumeur tout en préservant les tissus sains.

 

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