La méningite, une infection à traiter en urgence

La méningite est une infection des méninges, les enveloppes qui entourent le cerveau et la moelle. Dans la majorité des cas, cette maladie est d'origine virale et sans danger. En revanche, les méningites bactériennes peuvent être mortelles, parfois en quelques heures. Depuis 2010, le vaccin contre la méningite à méningocoques de type C a été inscrit au calendrier vaccinal pour tous les enfants de plus d'un an. Mais cette recommandation n'est pas suffisamment suivie et le nombre de cas de méningites continue à augmenter.

Rédigé le , mis à jour le

La méningite, une infection à traiter en urgence
La méningite, une infection à traiter en urgence

La méningite est une maladie qui peut être foudroyante, elle représente donc une vraie urgence médicale. Les pédiatres des urgences insistent pour que les parents viennent les voir dès qu'une fièvre est vraiment inhabituelle, surtout avant deux ans où la méningite ne provoque pas le symptôme plus connu de raideur au niveau du cou. Et avant trois mois, l'alerte est maximale.

Outre certaines méningites, le méningocoque peut provoquer une septicémie à méningocoque, ou pulpura fulminans : la bactérie se dissémine dans tout l'organisme, provoquant une infection généralisée du sang et des différents organes. Les signes d'alerte sont des signes généraux et cutanés (tâches violettes).

La ponction lombaire est l'examen diagnostique clé.
Méningite à pneumocoques ou à méningocoques?

La ponction lombaire permet de prélever le liquide céphalo-rachidien qui entoure les méninges et la moelle épinière. La ponction lombaire est l'examen diagnostique clé pour savoir s'il y a une inflammation : une méningite.

Près de vingt minutes après l'examen, le diagnostic est réalisé par la cellule d'urgence du laboratoire d'analyses de l'hôpital. L'enjeu du diagnostic est de savoir s'il s'agit d'une méningite bactérienne ou virale car ni le pronostic, ni la conduite à tenir ne sont les mêmes. Et s'il s'agit d'une méningite bactérienne, il faut déterminer si elle est à pneumocoques ou méningocoques. Les deux familles de bactéries peuvent provoquer des méningites mortelles.

Mais le risque de résistance aux antibiotiques est plus fort avec un pneumocoque. Pour les méningocoques, il faut savoir de quel type de souche il s'agit. Le plus souvent, B ou C.

En cas de méningite C, on peut vacciner tout l'entourage pour éviter la contagion. Déjà recommandé pour tous les enfants à partir de un an, le vaccin reste peu utilisé comme le confirme le Dr Robert Cohen, pédiatre infectiologue : "Le principal frein à la vaccination, c'est que les médecins et le public pensent que la méningite est une maladie rare. C'est effectivement le cas (quelques centaines de cas en France par an), mais elle peut aboutir à une mortalité loin d'être négligeable. Et cela peut être prévenu par la vaccination".

Il faudrait atteindre 80 à 90% de personnes vaccinées comme au Royaume-Uni ou aux Pays-Bas pour enrayer la progression de la méningite et mieux protéger les nourrissons.

En savoir plus sur la méningite